Lauréat du prix Stirling 2011 : un pied de nez aux conservateurs ?

Un ancien président d’une vénérable institution conteste la décision de cette même institution d’attribuer le plus prestigieux prix d’architecture du pays à un excellent bâtiment d’enseignement. Ça se passe de l’autre côté de la Manche ; le bâtiment en question est l’Evelyn Grace Academy, un complexe scolaire londonien conçu par Zaha Hadid et lauréat du prix Stirling d’architecture 2011 :

« La décision de décerner le prix Stirling à l’Evelyn Grace Academy de Zaha Hadid, dans le sud de Londres, a été qualifiée de « politiquement stupide » par un ancien président de l’Institut royal des architectes britanniques (RIBA).

George Ferguson, qui était à la tête de l’Institut entre 2003 et 2005, s’est dit « choqué » de la décision de décerner le prix pour la première fois à un bâtiment d’enseignement, au moment même où les dépenses liées aux bâtiments d’enseignement font l’objet de critiques sévères de la part du gouvernement conservateur.

À 3300 £/ m², le prix de l’Evelyn Grace Academy, qui a coûté 36,5 millions de livres sterling,  dépasse le coût moyen d’une école secondaire de presque 40% (2050£/m²), selon le « Rapport James » [NdT: Review of Education Capital, S. James, Avril 2011]

Ferguson a affirmé : « [Ce projet] prouve que l’on peut construire une très bonne école lorsque l’on dispose d’un très gros budget, ce qui, dans le contexte actuel, n’est pas vraiment astucieux du point de vue politique. » Il a accusé les membres du jury de se laisser aller à la « vénération des stars » et les a appelé à élargir la base des critères de leur choix.

Il a affirmé qu’il n’avait pas de préférence personnelle concernant le gagnant mais il a accusé les membres du jury de faire preuve « d’arrogance », d’ignorer l’opinion publique, le projet de Hadid ayant damé le pion au favori des bookmakers, le Vélodrome des jeux de 2012 par Hopkins Architects.

L’ancien président a ajouté qu’il pensait que le projet de Hadid était le pire lauréat que l’on ait vu depuis le Magna Centre de Rotherham par Wilkinson Eyre il y a dix ans, qui était justement le lieu de la cérémonie de cette année.

« Il existe une centaine d’écoles au Royaume-Uni, qui sont aussi performantes que ce projet, voire plus » a-t-il insisté. « Le temps de l’architecture coûteuse, égotiste et tape-à-l’œil est dépassé. »

Robin Nicholson, un associé d’Edward Cullen Architects et ancien commissaire de la Commission britannique pour l’architecture et le domaine bâti (CABE) a aussi contesté la décision du RIBA. « Il est évident qu’en tant que professionnels, notre but est de faire plus avec moins de moyens ; distinguer une école si coûteuse est une décision étrange dans le contexte actuel. »

Cependant, certains architectes ont défendu la décision du RIBA et ont soutenu qu’il était juste de sa part de promouvoir l’architecture de l’enseignement.

Ken Shuttleworth, fondateur de Make architects, a déclaré : « je pense que c’est une décision importante, d’autant plus importante qu’elle intervient au moment même où Gove s’attaque aux écoles » [NdT: Michael Gove, secrétaire d'état britannique à l'éducation].

Paul Monaghan, un associé de AHMM, l’agence responsable du projet de la Westminster Academy, nominée en 2008 [NdT: et aussi du projet de l'Angel Building, nominé cette année], a rejeté l’idée que le débat politique avait influencé la décision du jury :

« Je suis un habitué du processus et je suis persuadé qu’il n’y aura aucune pression exercée de la part des politiciens. Je suis réellement heureux de ce que l’école ait remporté le prix Stirling. Cette décision porte un message : la conception des écoles est importante. »

Le RIBA a défendu son choix. Sa présidente Angela Brady, présidente du jury du prix Stirling, a affirmé que l’Evelyn Grace Academy  était un exemple exceptionnel de ce qui peut être obtenu « lorsque nous investissons de façon attentive dans un nouveau bâtiment d’enseignement bien conçu  » et elle a décrit le résultat comme étant « inventif » et « fascinant ».

Elle a déclaré : « ce projet unique, inséré d’une main experte dans un site extrêmement difficile, célèbre la spécificité sportive de cette école dans toute son expression, avec une mise en scène de l’activité des élèves à tous les endroits de ses courbures. L’Evelyn Grace Academy  est tout à fait digne du plus prestigieux prix d’architecture. »

Source :  Withers I. « Architects question « politically dumb » Stirling prize », Building.co.uk, mardi 4 octobre 2011, traduit de l’anglais par Architectural Translations.

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